Noble David Cook: “Un factor clave para la caída de los incas fue la conquista biológica” (*)

Por Juan Carlos Quintana

El doctor Noble David Cook aún recuerda su primera visita al Perú, en 1968, cuando en el puerto de El Callao lo esperaba el reconocido etnohistoriador Franklin Pease. “Me recibió con los brazos abiertos para conocer el Perú y la Universidad Católica”. Y vaya que conoció nuestro país. Sus investigaciones sobre la historia colonial han contribuido a ampliar el conocimiento de los sucesos que ocurrieron en esa etapa, particularmente en lo que se refiere a las enfermedades traídas por los europeos y cómo estas diezmaron la población aborigen. A lo largo de estos años, el doctor Cook ha mantenido una estrecha relación con nuestra Universidad: es profesor visitante del Programa de Estudios Andinos de la Escuela de Graduados, y el pasado miércoles 23 de abril fue distinguido como profesor honorario del Departamento de Humanidades.

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Muchos peruanos creen que los españoles conquistaron a los incas gracias a sus armas, los caballos y las alianzas que hicieron con algunos pueblos. ¿A estos factores se limitó la caída del Tahuantinsuyo?

Esa forma de enseñanza puede considerarse como una postura política, ya que resulta más fácil echar toda la culpa a la agresión de los españoles en la conquista de estas tierras. Sin embargo, para enseñar esa parte de la historia hay que conocer todos los factores que contribuyeron a que se dé la conquista y un factor clave para la caída de los incas fue lo que yo llamo la conquista biológica.

¿Acaso las matanzas no fueron la principal causa de la disminución dramática de la población aborigen?

Todos entendimos que la población indígena fue destruida a través de las matanzas que realizaron los españoles. Esta explicación se dio debido a la difusión de la denominada leyenda negra, que señalaba que la crueldad de los españoles había sido el principal factor que hizo posible la dominación de América. Es cierto que al inicio de la conquista, cuando los españoles estaban tratando de establecerse en un mundo desconocido de millones de habitantes, fueron muy feroces y usaron todo tipo de elementos para la dominación, como armas, perros, caballos, etc. Entonces sí diezmaron a una gran población de esta manera, pero creo que las epidemias fueron determinantes para el descenso de la población y para la conquista española.

¿Qué enfermedades introdujeron los españoles en estas tierras y cuánta población murió aproximadamente?

Trajeron enfermedades como la viruela, el sarampión, el tifus, la influenza, la malaria, la fiebre amarilla. Con información dejada por los mismos conquistadores, he llegado a estimar que al momento de iniciarse la conquista había unos seis millones de habitantes en los dominios incas. Esta población disminuyó tremendamente a cerca de un millón en apenas unos 50 años, es decir, bajó casi en un 80% en ese lapso de tiempo.

¿Y no hubo, por contraparte, enfermadades americanas que diezmaran a los españoles?

Existió una enfermedad americana que fue transmitida de aquí hacia Europa: la sífilis. Pero esta no era una enfermedad que mataba en un día o una semana, sino que te permitía vivir unos cuantos años. Su tasa de mortalidad no fue ni lejanamente tan alta como la que hubo acá con las poblaciones infectadas por las epidemias no conocidas en las Américas.

¿Cómo así nació su interés por conocer estos factores que posibilitaron la dominación española?

Como todas las cosas, esto también tiene una larga gestación. Esta investigación empezó hace muchos años, cuando leí un pequeño libro que se llamaba Spain’s Century of Depresion, de un profesor de la Universidad de California llamado Woodrow Borah. En este libro el profesor Borah señala que la debilidad de la economía de México en el siglo XVII se debió a la falta de indígenas, un proceso que se dio después del contacto que tuvieron con los europeos. A partir de esta investigación del profesor Borah, decidí que valdría la pena investigar si en territorios incas los diferentes cambios económicos y sociales que se dieron también estaban ligados al tamaño de la población. Entonces, como parte de mi tesis de maestría, analicé la parte epidemiológica.

Cambiando de tema, ¿cómo se siente al ser nombrado profesor honorario del Departamento de Humanidades de la Universidad Católica?

Me da un gran placer porque mis raíces en la Católica son profundas. He trabajado con varios miembros de esta Universidad, conozco a varios de sus profesores, algunos han visitado mi casa allá en los Estados Unidos. He sido profesor visitante en 1974 y en 1984. Además, he mandado a algunos de mis alumnos a visitar este lugar. Es más, uno de ellos se casó con una chica de la Universidad Católica. En las universidades estadounidenses en las que he enseñado también he tenido la oportunidad de dirigir a alumnos de esta Universidad para que saquen sus doctorados, por ejemplo, Miguel Costa, Renzo Honores, Sandro Patrucco, que en la actualidad está trabajando en su tesis doctoral. Como se puede ver, tengo una relación muy profunda con la Católica.


La Ficha

Nombre: Noble David Cook.
Fecha de nacimiento: 18 de abril de 1941.
Estudios: Bachillerato y maestría en la Florida International University (FIU), Miami. Doctor por la Universidad de Austin, Texas.
Trayectoria: Actualmente es profesor de Historia de América Colonial en la FIU. Ha sido profesor-instructor de la Universidad de Bridgeport, profesor visitante de la Universidad de Yale y profesor Fullbright de la PU CP (1974 y 1984).
Reconocimientos: Research Excellence, President’s Award, de la FIU. Miembro correspondiente de la Academia Nacional de Historia del Perú.



* Tomado de PuntoEdu (28/04/2008)

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